Los hipop贸tamos de Pablo Escobar tienen un gran impacto en los lagos colombianos

En la d茅cada de 1980, el l铆der del cartel de drogas de Medell铆n, Pablo Escobar, introdujo de contrabando 4 hipop贸tamos en Colombia para su zool贸gico personal.聽Ahora, los hipop贸tamos escapados y sus 80 descendientes est谩n causando estragos en el ecosistema del norte de Colombia.聽Y los ecologistas dicen que el problema de gran tama帽o solo se agravar谩.

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Al principio, los residentes a lo largo del r铆o Magdalena, en el norte de Colombia, no sab铆an lo que estaban viendo.En 1990, criaturas gigantescas con bocas abiertas, piel suave y orejas c贸micamente diminutas aparecieron en los lagos y humedales de la zona, donde aterrorizaron a los pescadores y fascinaron a los escolares en proporciones aproximadamente iguales.聽Los grandes reci茅n llegados territoriales resultaron ser hipop贸tamos, que se hab铆an alejado de las ruinas abandonadas del complejo de Escobar.

Un聽nuevo estudio sugiere que聽su impacto en el ecosistema es profundo.聽Los hipop贸tamos han cambiado el equilibrio de nutrientes en varios lagos locales, contribuyendo a la proliferaci贸n de algas que da帽an a muchas de las especies nativas de los lagos.聽Esa es la conclusi贸n a la que lleg贸 el bi贸logo Jonathan Shurin de la Universidad de California en San Diego y sus colegas despu茅s de comparar la calidad del agua, los niveles de ox铆geno, las poblaciones microbianas y otros factores en los lagos donde los hipop贸tamos se hab铆an asentado.

Un hipop贸tamo promedio pesa alrededor de 1,5 toneladas y pasa sus noches en la tierra comiendo vegetaci贸n junto al bushel, y sus d铆as en el agua, tratando de mantenerse fresco y, en ocasiones, aliviarse. En el proceso, cada hipop贸tamo vierte nutrientes y material org谩nico de la tierra al agua. Ahora imagine 80 hipop贸tamos: son capaces de mover nutrientes y material a una escala casi industrial.

Ese material org谩nico act煤a como fertilizante para las bacterias y algas en los lagos, y en algunos casos, Shurin y sus colegas descubrieron que la disponibilidad de todo ese material realmente cambia las bacterias y las especies de algas que aparecen. Esos peque帽os organismos son la base de las cadenas alimentarias del lago, pero un crecimiento excesivo puede drenar todo el ox铆geno del agua o evitar que la luz solar llegue a capas m谩s profundas, lo que puede causar problemas a otros organismos.

Cuando muri贸 mientras hu铆a de las autoridades colombianas en 1993, Escobar dej贸 un legado de drogas, violencia y disturbios, y cuatro hipop贸tamos. Los hab铆a introducido de contrabando en el pa铆s junto con ant铆lopes, elefantes, jirafas, avestruces, rinocerontes, cebras y otros animales para un zool贸gico privado en los terrenos de 20 kil贸metros cuadrados (12.4 millas cuadradas) de su hacienda al este de Medell铆n. .

Cuando el gobierno colombiano se apoder贸 de la hacienda en 1993, reunieron a la mayor铆a de los animales de contrabando y los donaron a los zool贸gicos, pero los hipop贸tamos se consideraron demasiado grandes y dif铆ciles de manejar, incluso en comparaci贸n con los elefantes y los rinocerontes.聽Y as铆 se quedaron: un hipop贸tamo macho y tres hembras en un lago en medio de los restos desmoronados del palacio.

En 2007, hab铆a 16 hipop贸tamos, y hab铆an comenzado a alejarse del antiguo zool贸gico (partes de las cuales hab铆an sido renovadas como parque tem谩tico).聽Las cercas no eran lo suficientemente fuertes como para sostenerlas, y los esfuerzos de los cuidadores para atraerlos de regreso a casa con cantidades asombrosas de ca帽a de az煤car y verduras parec铆an ser en vano.聽Al parecer, los hipop贸tamos machos m谩s j贸venes quer铆an atacar por su cuenta y establecer reba帽os lejos de la competencia de los machos mayores y m谩s grandes.聽Y aparentemente han tenido buena suerte;聽hoy los ecologistas estiman que entre 65 y 80 hipop贸tamos deambulan por la zona.聽Algunos todav铆a se adhieren principalmente a la antigua hacienda, pero otros han sido vistos hasta a 250 km (155 millas) de distancia.

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Los humedales del norte de Colombia son h谩bitats perfectos para los hipop贸tamos, demasiado perfectos, de hecho.聽En 脕frica subsahariana, las sequ铆as peri贸dicas ayudan a mantener controladas las poblaciones de hipop贸tamos, pero no en el norte de Colombia.聽Como聽inform贸 William Kremer de聽la聽BBC en 2014聽, cada una de las hipop贸tamos hembra parece estar dando a luz a una nueva cr铆a cada a帽o.聽Y comienzan alrededor de los 3 a帽os, en comparaci贸n con los 7 a帽os de hipop贸tamos salvajes en 脕frica.

“Por la noche, los animales deambulan por el campo, deambulando por los ranchos, comiendo cultivos y ocasionalmente aplastando vacas peque帽as”, escribi贸 Kremer, quien agreg贸 que los ni帽os locales a veces traen a sus cr铆as de hipop贸tamo a casa.聽El hipop贸tamo es uno de los animales m谩s mortales de 脕frica: los leones no sostienen una vela para los hipop贸tamos enojados.聽Pero hasta ahora, los hipop贸tamos no han matado ni herido a nadie en Colombia, y los sentimientos de los residentes locales sobre sus vecinos acu谩ticos pesados 鈥嬧媝arecen ser fuertes pero mezclados.

Tambi茅n es dif铆cil decir exactamente cu谩nto m谩s grande va a ser el problema del hipop贸tamo.聽Si trazas el crecimiento de su poblaci贸n, mostramos que tiende a ir exponencialmente hacia el cielo, dijo Shurin en un reciente comunicado de prensa.聽En las pr贸ximas dos d茅cadas, podr铆a haber miles de ellos”. Sin embargo,聽otro estudio en diciembre de 2019聽predijo unos 150 hipop贸tamos mucho m谩s modestos para fines de la pr贸xima d茅cada

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