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Un solo grano de polvo lunar de Apolo abre un nuevo mundo sobre la ciencia espacial

El polvo lunar es precioso para los científicos; después de todo, solo alrededor de 900 lbs. (400 kilogramos) de roca regresaron durante las misiones de aterrizaje lunar humano Apollo en las décadas de 1960 y 1970. 

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Entonces, un equipo de científicos se propuso encontrar una manera de analizar el polvo de la luna basándose en un solo grano del material. Los investigadores informaron sus resultados en un nuevo estudio que analiza un solo grano de polvo lunar recogido en 1972 por los astronautas en la misión Apolo 17 .

“Estamos analizando rocas del espacio, √°tomo por √°tomo”,¬†dijo en un comunicado la¬†autora principal Jennika Greer, estudiante de doctorado en ciencias geof√≠sicas en el Field Museum y la Universidad de Chicago¬†.¬†“Es la primera vez que se estudia una muestra lunar como esta. Estamos utilizando una t√©cnica de la que muchos ge√≥logos ni siquiera han o√≠do hablar”.

“Podemos aplicar esta t√©cnica a muestras que nadie ha estudiado”, dijo en la misma declaraci√≥n el coautor Philipp Heck, curador del Field Museum y profesor asociado de ciencias geof√≠sicas de la Universidad de Chicago.¬†“Es casi seguro que encontrar√°s algo nuevo o inesperado. Esta t√©cnica tiene una sensibilidad y resoluci√≥n tan altas que encuentras cosas que de otro modo no encontrar√≠as y solo usas una peque√Īa parte de la muestra”.

Los investigadores utilizan la t√©cnica, llamada tomograf√≠a por sonda at√≥mica, para aprender m√°s sobre la historia de la luna.¬†Por ejemplo, los cient√≠ficos pueden analizar muestras para descubrir c√≥mo se¬†formaron el agua y el helio en la luna¬†.¬†Ambos compuestos podr√≠an ser recursos √ļtiles para futuras misiones de aterrizaje, el primero de los cuales la NASA est√° planeando para 2024.¬†

En la muestra de polvo lunar, o regolito, que analiz√≥, Greer encontr√≥ agua, helio, hierro e incluso rastros de¬†meteorizaci√≥n causados ‚Äč‚Äčpor la exposici√≥n del regolito¬†a fen√≥menos severos en el espacio, incluidos los micrometeoroides y la radiaci√≥n.

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Para encontrar esas características, se cortó una capa de unos pocos cientos de átomos de material de la superficie, una muestra mucho más delgada que una hoja de papel, que tiene un espesor de cientos de miles de átomos. Luego, colocó la muestra dentro de una sonda atómica en la Universidad Northwestern en Illinois y usó un láser para despegar cuidadosamente los átomos individuales de la muestra y estrellarlos en una placa detectora para su análisis. El equipo midió cuánto tiempo le tomó a cada átomo golpear: cuanto más pesado es el elemento, más tiempo tarda en llegar al detector; por ejemplo, el hierro viajaría más lentamente que el hidrógeno.

Seg√ļn el equipo, la misma t√©cnica podr√≠a aplicarse a muestras de otros cuerpos del sistema solar.¬†La¬†nave¬†espacial¬†japonesa¬†Hayabusa2¬†y la¬†nave¬†espacial¬†OSIRIS-REx¬†(Or√≠genes, Interpretaci√≥n espectral, Identificaci√≥n de recursos y Explorador del regolito de seguridad) de la NASA est√°n programadas para regresar a la Tierra en los pr√≥ximos a√Īos con muestras de asteroides que visitaron.

¬†“Esta es una t√©cnica que definitivamente deber√≠a aplicarse a lo que traen, porque usa muy poco material pero proporciona mucha informaci√≥n”, dijo Greer.

Heck sugirió que la técnica podría usarse incluso en muestras no oficiales de polvo lunar, como lo que los astronautas trajeron accidentalmente incrustado en sus trajes espaciales y herramientas.

¬†“Miles de esos granos podr√≠an estar en el¬†guante de un astronauta¬†, y ser√≠a material suficiente para un gran estudio”, dijo.

La NASA está particularmente interesada en seguir la técnica para estudiar la meteorización espacial. Al comparar las superficies meteorizadas en la luna con el regolito no expuesto al espacio, los científicos pueden aprender más sobre las causas de la intemperie y, por extensión, podrían hacer predicciones sobre lo que se encuentra debajo de la superficie de los asteroides y las lunas.

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