Eliminar el CO2 del planeta, puede ser el negocio del futuro.

El nuevo informe de Naciones Unidas (IPCC) sobre la mitigaci贸n del cambio clim谩tico aborda tambi茅n la cuesti贸n de las tecnolog铆as de emisiones negativas. Suiza desempe帽a un papel pionero en la eliminaci贸n del CO2 de la atm贸sfera, una opci贸n imprescindible pero que plantea interrogantes.

Para lograr una neutralidad clim谩tica en 2050, no bastar谩 con reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y sustituir los combustibles f贸siles por renovables. Ser谩 necesario tambi茅n eliminar miles de millones de toneladas de CO2 de la atm贸sfera.

El nuevo informe del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Clim谩tico (IPCCEnlace externo), publicado el 4 de abril, se centra en las opciones para limitar y prevenir las emisiones. Una de las soluciones m谩s innovadoras -y controvertidas- es la captura y eliminaci贸n permanente del CO2 de la atm贸sfera.

驴Qu茅 son las tecnolog铆as de emisiones negativas?

Son aquellas tecnolog铆as que retiran de forma permanente el CO2 de la atm贸sfera. Se trata de un proceso tecnol贸gico de suma importancia ya que cuanto m谩s tiempo permanece el di贸xido de carbono en la atm贸sfera, m谩s contribuye al calentamiento global. El t茅rmino 芦tecnolog铆as de emisiones negativas禄 se utiliza porque en lugar de introducir mol茅culas de gas adicionales en la atm贸sfera, las eliminan.

驴C贸mo se puede eliminar el CO2 de la atm贸sfera?

Existen b谩sicamente dos enfoques. El primero, biol贸gico, aprovecha la capacidad natural de los 谩rboles y las plantas para capturar y almacenar CO2 mediante la fotos铆ntesis. Algunos ejemplos de eliminaci贸n biol贸gica de di贸xido de carbono son la reforestaci贸n y las pr谩cticas agr铆colas que fijan el carbono en el suelo.

El segundo enfoque consiste en soluciones tecnol贸gicas para extraer directamente el CO2 del aire (Captura Directa del Aire, o DAC por sus siglas en ingl茅s) con el fin de almacenarlo permanentemente o utilizarlo para otros fines.

El CO2 puede ser capturado tambi茅n en el lugar donde se produce, por ejemplo, en f谩bricas, centrales el茅ctricas de carb贸n o incineradoras (Captura y Almacenamiento de Carbono, o CAC). En ese caso, sin embargo, no es correcto hablar de 芦emisiones negativas禄, porque los operadores de la planta no retiran el CO2 de la atm贸sfera, sino que simplemente evitan que el gas se emita.

Para lograr un balance negativo, el m茅todo CAC debe combinarse con la producci贸n de energ铆a a partir de biomasa (Bioenerg铆a con Captura y Almacenamiento de Carbono, o BECCS). Este sistema consiste en cultivar 谩rboles y plantas -que eliminan el CO2 de la atm贸sfera a medida que crecen- y luego quemarlos en una central el茅ctrica, capturando y almacenando permanentemente el CO2 liberado en el proceso.

驴Qu茅 hacer con el CO2 eliminado de la atm贸sfera?

Una opci贸n es 芦reciclarlo禄, utilizarlo en la industria alimentaria y de bebidas no alcoh贸licas, en la agricultura, en la producci贸n de energ铆a o de materiales de construcci贸n o de hidrocarburos sint茅ticos. La Escuela Polit茅cnica Federal de Z煤rich (EPFZ) ha construido un聽prototipo de refiner铆a聽que utiliza la energ铆a solar y el CO2 para producir combustibles sostenibles. Synhelion, una empresa derivada de la EPFZ que est谩 comercializando la tecnolog铆a de producci贸n de combustibles solares a partir de CO2, acaba de firmar un acuerdo con la compa帽铆a a茅rea Swiss para suministrar combustible sostenible para aviones.

Sin embargo, si el objetivo es conseguir la neutralidad clim谩tica dentro de 30 a帽os, habr谩 que almacenar permanentemente el di贸xido de carbono. El almacenamiento subterr谩neo, por ejemplo, en campos de gas o petr贸leo agotados o en acu铆feros salinos (rocas porosas que contienen agua salada), es una de las soluciones m谩s prometedoras.

驴Cu谩nto CO2 se captura y se elimina cada a帽o?

Las instalaciones que capturan el CO2 generado por la industria (CAC) existen desde los a帽os 70. En la actualidad hay 27 que operan en todo el mundo, la mitad de ellas en Estados Unidos. Seg煤n la聽Agencia Internacional de la Energ铆a(AIE), pueden capturar m谩s de 40 millones de toneladas de CO2 al a帽o, es decir, alrededor del 0,1% de las emisiones mundiales.

Hay 19 instalaciones de DAC en todo el mundo. Juntas tienen la capacidad de eliminar 10 000 toneladas de CO2 de la atm贸sfera cada a帽o. La m谩s grande fue inaugurada en 2021 por la empresa suiza Climeworks y la islandesa Carbfix. Situada cerca de Reikiavik, puede filtrar hasta 4 000 toneladas de CO2 al a帽o, el equivalente a la media de 600 personas en Europa.

驴Cu谩l es el potencial de captura y eliminaci贸n de CO2?

Philippe Thalmann y Sascha Nick, de la Escuela Polit茅cnica Federal de Lausana (EPFL), calculan que estas tecnolog铆as pueden eliminar entre el 5 y el 10% de las emisiones actuales. Se trata de una contribuci贸n limitada, pero que podr铆a ser 煤til para lograr la neutralidad clim谩tica a mediados de siglo, han informado en una聽reciente publicaci贸n.

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